Sobre expansiones o contracciones en la NBA

Proponía esta semana el siempre polémica Mark Cuban, dueño de los Dallas Mavericks, un cambio de divisiones en la Liga. La división del Mid West pasaría al Este, mientras que la Central pasaría el Oeste, equilibrando algo la liga, ya que los equipos del Este tienen unos records muy inferiores desde hace ya algún lustro que otro. Es usual ver en los últimos años como equipos por debajo del 50% se meten en Playoff en el este, mientras que equipos superando ese límite los tienen que ver por la televisión.
Todo esto saca a relucir el tema del movimiento de las franquicias en la NBA, siempre en constante discusión. Aquí queremos hablar de en que momento se encuentra la liga en cuanto a la expansión de su producto, o su puntual repliegue.

En primer lugar, la NBA está en constante expansión. Ha conquistado más mercados que ninguna otra liga americana. Un ejemplo es el gigante chino, con una competición más o menos amparada con la NBA, y preferida por cada vez más jugadores ya que se cobra mucho mejor que en Europa. Asimismo, se está viendo que la Liga de Desarrollo, con sus pros y sus contras, ha terminado siendo un éxito para la liga, ya que permite tener un vivero constante de jugadores.

La liga aguantaría una expansión más, hasta los 32 equipos. Por lo menos. Si miramos a la NFL, la gran liga americana por excelencia, cuenta con 32 equipos. Y mercados no faltan. Ciudades como Seattle, una ciudad NBA de siempre, u otros mercados interesantes como puedan ser Las Vegas o Anaheim, harían que el producto NBA se expandiese sin problema.

Más discutible sería la expansión a Europa. Se ha hablado en muchas ocasiones de si se podría plantear una franquicia en algún país europeo o hacer una división europea, algo que hoy por hoy parece poco viable. En primer lugar, por las características del deporte en el viejo continente. Sería más viable hacer una franquicia NBA en Latinoamérica o China por poner un ejemplo, que en Europa. En nuestro continente hay una tradición de Ligas de baloncesto mucho mayor y con una organización supranacional como es la Euroliga, muy poderosa. La Euroliga va a querer una igualación entre ambas competiciones, o una absorción al menos tipo ABA, en que una serie de equipos se introdujesen en la liga con sus jugadores. De todos modos, como ya hemos dicho solo podrían integrarse algunos de los equipos más históricos.

Pero eso parece poco probable. En primer lugar, porque no hay muchos lugares de Europa donde sea atractivo que haya equipos NBA. En cuanto a mercado, capacidad de los pabellones, o gente que pueda poner el dinero para montar el equipo. ¿Cómo decidimos los que entran y los que no? Además, estos equipos llegarían con plantillas muy inferiores a la media de la liga en muchos casos. Y en caso de tener que reforzarse, llegarían muchos jugadores americanos con lo que se perdería la referencia del aficionado (lo cual ya se ha ido perdiendo progresivamente, no obstante).

Ante una eventual expansión de la NFL en Europa, en concreto Londres, mucho más fácil ya que no hay tradición de ese deporte en el viejo continente, muchos han mirado a la NBA. Sin embargo, la tradición fuerte del baloncesto en Europa dificulta mucho este proceso. Aparte de cuestiones logísticas como el tema viajes, ya que hay que recordar que en la NFL solo se juega una vez por semana. Quizá veamos algún día al Real Madrid o al CSKA de Moscú en la liga americana, pero todavía queda un largo camino por recorrer.

Quizá, el camino no sea integrar a los viejos equipos europeos, sino crear nuevos al estilo de la NFL. Hoy por hoy, parece mucho más fácil que se pueda crear una franquicia NBA en Londres, con un gran pabellón y sin tradición de equipos locales potentes, que el que se integren equipos ya existentes. Nuestros hijos o nietos tendrán la respuesta.

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